Terug naar het overzicht

Lowie Vermeersch

Autodesigner
Volgende

Stijl, ontwerp, vorm, ergonomie, aerodynamica… Een wagen is meer dan een brullende motor. Veel meer. Portret van Lowie Vermeersch (°1974), autodesigner die gaandeweg Turijn en de harten van autoliefhebbers veroverde.

ID KIT
  • Leeftijd: 41
  • School: Technische Universiteit van Delft
Lowie Vermeersch

Turijn? Inderdaad, de autohoofdstad van Italië. Autoconstructeur Fiat heeft er zijn hoofdvestiging. Maar ook Pininfarina. Daar begon het allemaal voor Lowie Vermeersch. Met een stage van 6 maanden die hem op de laatste dag in het walhalla bracht: de ontwerpstudio. Bij Pininfarina is menig Maserati, Ferrari of Alfa Romeo ontworpen.

De wonderjaren

Lowie Vermeersch groeide op in het West-Vlaamse Meulebeke. In een plattelandshuis waar iedereen creatief bezig was. Grootvader kunstenaar, moeder, vader… Zowat iedereen in zijn omgeving creëerde. Samen met zijn 3 broers zat hij vaak aan de grote keukentafel te tekenen. De potloden en pennen lagen er voor het grijpen in een grote houten bak. Anders dan zijn broers haalde Lowie zijn inspiratie uit de realiteit. Zijn broers vertrokken meer vanuit hun eigen belevingswereld. Geen wonder dat zijn broers achteraf ook alle 3kunstenaar zijn geworden. ‘Als ontwerper werk je heel bewust met de input van buitenaf. Dat is toch een verschil met kunstenaars, denk ik.’

Ford Taunus

Op een dag, hij zat nog in de middelbare school, zag hij bij een vriend van zijn vader een oude bestofte Ford staan. Liefde op het eerste gezicht. Prompt kocht Lowie de wagen. Van de plaatselijke garagist Christian mocht hij de Ford daar laten staan om er zich op uit te leven. Vooral met het koetswerk kon hij uren bezig zijn. ‘Toen is mijn fascinatie voor auto’s concreter geworden. Dat heeft mij ook gevormd als ontwerper.’

Delft

Na zijn humaniora trok Lowie Vermeersch naar de Technische Universiteit van Delft. Hij studeerde er industrieel ontwerp. Het eerste jaar wrong. ‘Ik vroeg me voortdurend af of ik dit wel wilde doen. Het was ook een cultuurschok voor mij. Ineens zat ik tussen o.a. Amsterdamse bullebakken. Het was knokken, ja.’ Lowie beet echter koppig door. In het 2de jaar begon alles in zijn plooi te vallen. Dit was wat hij wilde doen. Sterker, hij wilde het vooral goed doen. De ambitie groeide.

De brief

Als voorbereiding op zijn stage stelde hij een portfolio samen en stuurde die naar verschillende bureaus. En toen viel een brief in de bus van zijn kot in Delft. ‘Het was een brief met de hoofding van Pininfarina. Ik werd toegelaten tot de stage. Fantastisch! Ik weet nog, ik ben toen naar buiten gelopen en ben urenlang met mijn oude Ford gaan rondrijden. Met mijn favoriete muziek op.’

Volkswagen Passat

Turijn kwam plots binnen bereik. ‘Hoe ik daar ben geraakt? Ik met een paar duizend frank naar Christian. Wat is de grootste auto die je me hiervoor kan geven?’ Het werd een oude Volkswagen Passat. Volgeladen en met de adressen van Pininfarina en het hotel ging het richting Italië.

Deur links

Tijdens de stage was het zoeken naar een goed evenwicht. ‘Ik deed daar research voor mijn thesis maar mijn medestudenten zeiden mij: “Je bent gek, je moet vooral ontwerpen, tekenen.” Dus deed ik mijn research maar ‘s avonds.’

Stagiairs mogen bij Pininfarina de ‘echte’ ontwerpstudio niet binnen, om eventuele lekken te voorkomen. ‘De laatste dag kwam de chief designer naar mij. Hij gebaarde mij hem te volgen. Ik geloof dat hij enkel Italiaans sprak. Ik ging bijna instinctmatig naar rechts maar het werd links, de deur van de ontwerpstudio. Het was de eerste keer dat ik er een voet binnenzette. Wow. En toen kreeg ik een contract aangeboden.’

Nido

Het echte werk kon beginnen. ‘Na 4 jaar werd ik teamleader van de junior designers. Dat ging allemaal vloeiend. Ze zien dat je initiatief neemt, dat je ontwerpen aanslaan... ’ Het project ‘Nido’, een veilig stadswagentje, markeerde zijn doorbraak. ‘Nido was eigenlijk geen officieel project, waardoor er meer ruimte was voor innovatie. Ik had een kleine auto geschetst, de allereerste schets zelfs op een post-it. Andrea Pininfarina reageerde meteen enthousiast:
“Dat wordt onze volgende conceptcar!” Ik vind dat een auto karakter moet uitdrukken, iets positiefs ook.’

Competitie

Het was hard werken. ‘Bij Pininfarina werk je altijd in competitie met andere ontwerpers. Het is vechten om je ontwerpen erdoor te krijgen. Soms moet je opboksen tegen ontwerpers met zoveel meer ervaring. Een voorstel wordt niet zomaar aanvaard.’

Directeur

Op zijn 32ste werd Lowie benoemd tot directeur van de designafdeling. De plaats was vacant nadat de toenmalige chef met pensioen was gegaan. ‘Andrea had zijn tijd genomen voor de opvolging. Tot hij me bij zich riep: “Eigenlijk ben je te jong maar ik vind je het meest geschikt om directeur te worden.”’ En zo kwam Lowie Vermeersch aan het hoofd te staan van meer dan 100 (!) ontwerpers, modellenbouwers, computertechnici en ingenieurs.

Granstudio

Na een reeks succesvolle projecten als directeur voelde hij dat een cyclus rond was. Het werd tijd voor een nieuwe stap. Hij verliet Pininfarina en startte in 2011 een eigen designbureau: ‘Granstudio’ (www.granstudio. com). Een studio die hem de ruimte geeft zijn passie voor het ontwerpen ook breder te kunnen toepassen. De 16 man sterke studio ontwerpt daarom wereldwijd niet alleen auto’s voor verscheidene autoconstructeurs, maar vertaalt die expertise ook naar andere gebieden zoals architectuur en mobiliteit.